Comète de Halley

   En 1705 Edmond Halley prédit, en utilisant les lois nouvellement formulées de la mécanique céleste de Newton, que la comète vue en 1531, 1607, et en 1682 retournerait en 1758 (ce qui fut, malheureusement, après sa mort). La comète est en effet retournée comme prévu et plus tard elle fut nommé en son honneur.

   La période moyenne de l'orbite de la comète de Halley est de 76 ans mais vous ne pouvez pas calculer les dates de ses retours simplement en soustrayant des multiples de 76 ans à l'année 1986. Le champ gravitationnelle des planètes principales change la période orbitale de révolution en révolution. Les effets non gravitationnels (comme la réaction au gaz évaporé pendant son passage près du Soleil) jouent également un rôle important, mais moindre, dans les variations de l'orbite. Entre les années 239 avant Jésus-Christ et 1986 après Jésus-Christ la période orbitale a changé de 76.0 années (en 1986) à 79.3 années (en l'an 451 et en l'an 1066). (Le passage au périhélie le plus près de l'ère de Jésus est 11 avant J-C et 66 après J-C. Ni l'un ni l'autre des deux événements n'a eu lieu durant la vie de Jésus.)

   L'orbite de Halley est rétrograde et inclinée de 18 degrés de l'écliptique. Et, comme celle de toutes les comètes, elle est fortement excentrique.

   Seulement trois comètes ont été visitées par un vaisseau spatial. Le vaisseau ICE de la NASA a traversé la queue de la comète Giacobini-Zinner en 1985; la comète Grigg Skjellerup a été visitée par Giotto en 1989. En 1986, cinq vaisseaux spatiaux de l'URSS, le Japon, et la Communauté Européenne ont visité la comète Halley; le vaisseau Giotto de l'ASE a obtenu des photos en gros plan du noyau de Halley (ci-dessus et à droite).

   Le noyau de la comète Halley est approximativement de 16x8x8 kilomètres.

   Contrairement à toutes les attentes, le noyau de Halley est très sombre: son albédo est d'environ seulement 0.03 le rendant plus foncé que le charbon et un des objets les plus foncés dans le système solaire.

   La densité du noyau de Halley est très basse: environ 0.1 gm/cm3 indiquant qu'il est probablement poreux, probablement parce que c'est en grande partie la poussière restante après que glace ce soit sublimé.

   Halley est une comète presque unique en ce fait qu'elle est grande et en activité et qu'elle possède une orbite régulière et bien définie. Ceci en a fait une cible relativement facile pour Giotto et les autres mais peut ne pas être représentative des comètes en général.

   La comète de Halley reviendra à l'intérieur du système solaire en l'an 2061.

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Bill Arnett; dernière mise à jour: 28 avril 1996


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