Hypérion

Saturne VII

   Hypérion est le seizième des satellites connus de Saturne:

        orbite:   1 481 100 kilomètres de Saturne
        diamètre: 286 kilomètres (410 x 260 x 220)        
        masse:    1.77e19 kilogrammes

   Dans la mythologie grecque Hypérion était un Titan, le fils de Gaïa et d'Uranus et le père de Hélios.

   Découvert en 1848 par Bond et Lassell

   Hypérion est le plus grand corps très irrégulier (non sphérique) dans le système solaire. Protée est quand même beaucoup plus grand mais il est presque sphérique. Il semble probable que Hypérion soit un fragment d'un plus gros corps qui était fracturé par un gros impact dans un passé lointain.

   Comme la plupart des lunes de Saturne, la faible densité d'Hypérion indique qu'il se compose de glace d'eau avec seulement un peu de roche.

   Mais à l'encontre de la plupart des lunes de Saturne, Hypérion possède un albédo bas (0.2 - 0.3) indiquant qu'il est couvert par une couche mince de matériel sombre. Ceci pourrait être du matériel de Phoebé (qui est beaucoup plus sombre) qui aurait échappé à Japet.

   Les images de Voyager et les mesures photométriques subséquentes prises de la Terre indiquent que la rotation de Hypérion est chaotique, c.-à-d. son axe de rotation oscille tellement que son orientation dans l'espace est complètement imprévisible. Hypérion est le seul corps connu dans le système solaire qui tourne de façon chaotique, mais les simulations semblent indiquer que d'autres satellites irréguliers ont pu avoir subi le même sort dans le passé. Hypérion est unique parce qu'il est très irrégulièrement formé, possède une orbite fortement excentrique, et est près d'une autre grande lune (Titan). Ces facteurs se combinent pour limiter l'ensemble de conditions dans lesquelles une rotation stable est possible. La résonance orbitale de 3:4 entre Titan et Hypérion peut également rendre la rotation chaotique plus probable.

   La rotation chaotique d'Hypérion explique probablement le fait que la surface d'Hypérion est presque uniforme, contrairement à plusieurs autres des lunes de Saturne qui ont des hémisphères avant et arrière distinctement différents.

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Bill Arnett; dernière mise à jour: 1er septembre 1997


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