Comète Shoemaker-Levy 9

   La comète Shoemaker-Levy 9 a été découverte par Eugène et Carolyn Shoemaker et David Levy en 1993. Peu de temps après sa découverte, son orbite a été déterminée comme étant fortement elliptique, près de Jupiter et sur une trajectoire en collision avec la planète. Il a été difficile de calculer son orbite avant son passage près de la planète géante en 1992.

   En 1992, SL 9 a passé à l'intérieur de la limite de Roche de Jupiter. Elle a été brisée en au moins 21 fragments distincts qui ont été dispersés sur plusieurs millions de kilomètres le long de son orbite.

   La grosseur et la masse du corps original ainsi que celles des différents fragments est toujours à cette date fortement controversée. Les évaluations sont de 2 à 10 kilomètres de diamètre pour le corps original et 1 à 3 kilomètres pour les plus gros fragments.

   Entre le 16 juillet 1994 et le 22 juillet 1994 les fragments sont entrés en collision avec l'atmosphère supérieure de Jupiter. C'était la première fois que les scientifiques avait l'occasion d'être témoin de la collision de deux corps extraterrestres.

   Les collisions ont été observées par pratiquement tous les télescopes terrestres, par des milliers de petits télescopes amateur, et plusieurs vaisseaux spatiaux, comprenant le HST et la sonde Galileo.

   Les images que ces observations on générées ont été mises sur Internet dans les heures suivant les impacts et ont causé une surcharge grave sur certain sites ftp et WWW.

   Les répercussions des impacts ont été visibles sur Jupiter pendant presque toute une année après l'événement.

   Il y a des chaînes linéaires de cratères sur Ganymède et Callisto qui sont censés avoir été constitués par les impacts de corps semblables à SL 9.

   SL 9 n'est plus, mais son legs scientifique sera étudié pendant des années.

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Bill Arnett; dernière mise à jour: 24 juillet 1997


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